NGC 6240: fusão galática – APOD

Not all galaxies are neatly shaped, as this new NASA/ESA Hubble Space Telescope image of NGC 6240 clearly demonstrates. Hubble previously released an image of this galaxy back in 2008, but the knotted region, shown here in a pinky-red hue at the centre of the galaxies, was only revealed in these new observations from Hubble’s Wide Field Camera 3 and Advanced Camera for Surveys. NGC 6240 lies 400 million light-years away in the constellation of Ophiuchus (The Serpent Holder). This galaxy has an elongated shape with branching wisps, loops and tails. This mess of gas, dust and stars bears more than a passing resemblance to a butterfly and, though perhaps less conventionally beautiful, a lobster. This bizarrely-shaped galaxy did not begin its life looking like this; its distorted appearance is a result of a galactic merger that occurred when two galaxies drifted too close to one another. This merger sparked bursts of new star formation and triggered many hot young stars to explode as supernovae. A new supernova was discovered in this galaxy in 2013, named SN 2013dc. It is not visible in this image, but its location is indicated here. At the centre of NGC 6240 an even more interesting phenomenon is taking place. When the two galaxies came together, their central black holes did so too. There are two supermassive black holes within this jumble, spiralling closer and closer to one another. They are currently only some 3000 light-years apart, incredibly close given that the galaxy itself spans 300 000 light-years. This proximity secures their fate as they are now too close to escape each other and will soon form a single immense black hole. Links  Images of Hubble

Créditos da imagem: NASA, ESA, Hubble Heritage (STScI/AURA), A. Evans (U. Virginia/NRAO/Stony Brook U.).

NGC 6240 oferece um vislumbre raro e próximo de uma catástrofe cósmica em suas agonias finais. A titânica colisão entre galáxias ocorre a apenas 400 milhões de anos-luz de distância, na constelação do Ofiúco, o serpentário (em latim: Ophiuchus).

As galáxias em fusão expelem caudas de maré distorcidas de estrelas, gás e poeira e passam por explosões rápidas e furiosas de nascimento estelar. Os dois buracos negros supermaciços nos núcleos galáticos originais também fundir-se-ão num único e ainda mais maciço buraco negro, e em breve apenas uma grande galáxia ficará.

Esta imagem espetacular é uma composição dos dados em banda larga e banda estreita, do infravermelho próximo à luz visível, a partir das câmeras ACS e WPC3 do Hubble, uma visão que abrange mais de 300.000 anos-luz à distância estimada de NGC 6240.

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