New Horizons a menos de 1 Unidade Astronómica do próximo alvo

A Sonda New Horizons, que em 2015 fez um fantástico sobrevoo do sistema de Plutão, foi redirecionada em Outubro de 2015 para um novo alvo: um objecto do Cinturão de Kuiper (sigla em inglês KBO para Kuiper Belt Object) designado 2014 MU69 e que já foi apelidado de “Ultima Thule”.

Pouco se sabe acerca deste asteroide de dimensões modestas. Pensa-se que tenha uma dimensão de apenas 32 km, podendo também ser composto por dois corpos menores encostados ou a muito curta distância um do outro. Só a passagem da New Horizons poderá desvendar as características de Ultima Thule quando, nos dias que antecedem 1 de Janeiro de 2019 (data da maior aproximação), nos for revelando os seus segredos.

Entretanto, a New Horizons já está, desde hoje, a uma distância inferior a 1 Unidade Astronómica do alvo (1 UA é a distância média da Terra ao Sol, ligeiramente menos de 150 milhões de quilómetros) e prepara-se para, nos próximos meses, nos abrir novos horizontes para lá de Plutão.

Esta imagem mostra a posição atual da New Horizons e a sua trajectória planeada. A linha a verde mostra o percurso já percorrido desde o lançamento e a vermelho o percurso futuro.
Esta perspectiva mostra o Sistema Solar ligeiramente acima do plano orbital dos planetas.

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